Hierro

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¿Cómo se obtiene?

Los minerales de hierro constituyen el cuarto elemento más común en la corteza terrestre. Es el metal más abundante en masa planetaria, debido a que el planeta en su núcleo, está compuesto en un 70% de hierro nativo.

El hierro se extrae de yacimientos mineros en forma de óxido de hierro. En Argentina la explotación del hierro comenzó en el 1944, en Zapla (Jujuy).El segundo yacimiento de importancia se encuentra en Sierra Grande (Río Negro). Existen otros yacimientos, en Mendoza, Catamarca, Misiones, etc. pero de escasa significación.

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Foto: Renewables for Minning

¿Cómo se procesa?

Para producir hierro, se alimenta por la parte superior de un alto horno, una carga con capas alternadas de coque, piedra caliza y mineral de menas de hierro. Un alto horno es virtualmente una planta química que reduce continuamente el hierro del mineral. Químicamente desprende el oxígeno del óxido de hierro existente en el mineral para liberar el hierro.

La producción de hierro en nuestro país siempre fue insuficiente para la demanda interna, la cual varía de acuerdo con la fluctuación de la actividad siderúrgica. En consecuencia, las necesidades de este mineral son satisfechas por la importación, la mayor parte proviene de Brasil y el resto de Perú y Chile.

¿Qué aplicaciones tiene?

La mayor parte del hierro se utiliza en formas sometidas a un tratamiento especial, como el hierro forjado, el hierro colado y el acero. Comercialmente, el hierro puro se utiliza para obtener láminas metálicas galvanizadas y electroimanes.

¿Cómo se recicla o dispone?

El hierro, al igual que la mayoría de los metales, es fácilmente reciclable ya que no pierde sus cualidades al reciclarse.  El principal limitante para su reciclaje problema radica en la presencia de contaminantes.

El hierro se recicla al igual que la mayoría de los metales; se funde en hornos especiales y se extrae el hierro puro para ser reutilizado. Los autos viejos, el material de construcción y los electrodomésticos (cocinas, hornos, lavadoras, heladeras) son una constante fuente de chatarra de hierro. El reciclaje de hierro es muy importante medioambientalmente para reducir las emisiones de gases de infecto invernadero. Se estima que la industria del hierro y el acero es responsable del 6,7% del total de emisiones de CO2.

 

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Ilustración: World Steel Association

 

Fuentes

http://www.cempre.org.uy/index.php?option=com_content&view=article&id=81&Itemid=99

https://cursos.aiu.edu/Procesos%20Industriales/PDF/Tema%201.pdf

http://www.portalplanetasedna.com.ar/mineria_argentina.htm